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Rumbo al futuro: la salud en la tercera edad

23 de mayo de 2018

El envejecimiento de la población mundial plantea grandes desafíos para los sistemas de salud. Las nuevas tecnologías y viejas técnicas permiten afrontarlos.

Gracias en gran parte a los avances científicos, ahora hay más personas con 60 años o más. Más de 900 millones1 de personas (el 12 % de la población mundial) están en sus años dorados. De hecho, la mayor expectativa de vida y la menor tasa de fertilidad harán que para 2050, haya 2100 millones de personas2 (casi el 22 % de la población) de 60 años o más.

El aumento de la expectativa de vida también significa que la población mundial de 80 años o más, también llamados adultos mayores, se triplicará para 2050 y llegará a casi 450 millones3. En algunos países de Asia y América Latina, se prevé que el número de adultos mayores se cuadruplique para 20504.

El nuevo desafío para el siglo XXI

El rápido crecimiento de la población de adultos mayores es testimonio de los increíbles avances5 en ciencia y tecnología durante el último siglo. Las vacunas, los antibióticos y una mejor higiene sirvieron para mantener a muchas enfermedades infecciosas bajo control. Hogares y lugares de trabajo con mejores condiciones también ayudan a prolongar la esperanza de vida, mientras que las nuevas tecnologías agropecuarias y una mayor conciencia de la nutrición se traducen en personas que se alimentan mejor que sus predecesores.

Sin embargo, la creciente esperanza de vida lograda a partir de estos avances está creando nuevos retos para la ciencia. Mientras que los avances del siglo XX tuvieron el mayor efecto en las enfermedades infecciosas6, los avances del siglo XXI deberán afrontar los problemas vinculados con las afecciones crónicas, que son cada vez más comunes entre los adultos mayores.

Estudios realizados en los Estados Unidos muestran que cerca del 80 % de las personas de más de 65 años tiene, al menos, una afección crónica y el 68 % tiene dos o más. Entre las más comunes de estas afecciones están la enfermedad cardíaca, la enfermedad pulmonar, los accidentes cardiovasculares, el cáncer y la diabetes.7

Las tendencias que hemos visto en áreas de diabetes e hipertensión ilustran, en particular, la mayor carga por enfermedad que enfrentamos. La cantidad de personas a nivel mundial que sufren de diabetes ha aumentado de 108 millones en 19808 a 425 millones en la actualidad9. Para 2050, los expertos advierten que 1 de cada 3 adultos10 podría tener diabetes. La cantidad de personas que sufren de hipertensión, uno de los principales factores de riesgo de la enfermedad cardíaca y el accidente cerebrovascular, casi se ha triplicado a cerca de mil millones desde 198011, con una previsión de que el 41 %12 de los adultos en los Estados Unidos tendrá presión alta para 2030.

Para 2050, casi 450 millones de personas tendrán 80 años o más

Las consecuencias ocultas de las afecciones crónicas

Mientras que las afecciones crónicas como diabetes e hipertensión aumentan la probabilidad de muerte en adultos mayores, muchas personas pasan por alto los efectos que estas afecciones cada vez más comunes tienen también sobre la calidad de vida de los adultos mayores. Por ejemplo, ambas tienen profundos efectos en la vista de una persona mayor.

La retinopatía diabética, una afección que se da cuando altos niveles de glucosa en sangre causan daño a los vasos sanguíneos de la retina, afecta a una de cada tres13 personas con diabetes, y uno de cada 10 diabéticos14 desarrollan una forma de la enfermedad que amenaza la visión.

Otra causa común de ceguera entre adultos mayores, la degeneración macular senil (AMD, en inglés), destruye lentamente la visión central de la persona, el tipo de visión necesaria para tareas como la lectura o la conducción. Si bien las causas de la AMD son complejas, la enfermedad está asociada con la diabetes y la hipertensión.

Conservar la salud para una tercera edad feliz

Prevenir o controlar las diferentes enfermedades crónicas que aquejan a la tercera edad es clave para mantener la calidad de vida. En el caso de los problemas oculares, la OMS estima que el 80 % de todas las deficiencias visuales15 pueden prevenirse o curarse, y que gran parte de la prevención implica una adecuada atención de afecciones como la diabetes e hipertensión con la combinación de dieta, ejercicio y medicamentos disponibles hoy.

Sin embargo, los avances y las nuevas clases de fármacos están siendo más efectivos para tratar o incluso eliminar algunas de las afecciones crónicas más comunes asociadas a la edad, y los logros en su fabricación hacen que los tratamientos existentes están cada vez más disponibles.

Por ejemplo, los investigadores ya están explorando las técnicas de secuenciación genética para combatir la diabetes. Sin embargo, la genoterapia no se usa directamente en diabéticos. Se usa con las bacterias que crean naturalmente acarbosa, una sustancia usada en fármacos que utilizan los diabéticos para regular la glucosa. Al alterar los genes de las bacterias para que sean productores más eficaces de acarbosa, los científicos pueden ayudar a cubrir la creciente demanda de medicamentos antidiabéticos.16

La posible ayuda para los adultos mayores va mucho más allá de comprimidos o inyecciones. En Japón, donde más del 25 %17 de la población ya tiene más de 65 años, cada vez se usan más robots especializados llamados carebots para ayudar a la gente mayor con tareas como apagar las luces y pasar de la cama a la silla de ruedas. Los carebots incluso ayudan cada vez a más ancianos con dificultades visuales a leer los códigos de barras de las etiquetas de los medicamentos, para garantizar que la pérdida de visión no les impida a los adultos mayores tomar sus medicamentos correctamente.

Hoy 80 años es como tener 60

La robótica y los medicamentos son solo dos de los muchos desarrollos nuevos que ayudarán a superar los desafíos asociados con la tercera edad. Dado que hay mayor disponibilidad de las innovaciones que buscan mejorar la salud de los adultos mayores, es posible que el consecuente aumento de la expectativa de vida pueda indicar que en el futuro tengamos que tener más de 80 años para ser considerados ancianos mayores.

Como una vez dijo el comediante George Burns: “Es inevitable envejecer, pero eso no significa volverse viejo”.

Notas al pie

  1. World Population Prospects The 2015 Revision, United Nations, https://esa.un.org/unpd/wpp/publications/files/key_findings_wpp_2015.pdf
  2. World Population Prospects The 2015 Revision, United Nations, https://esa.un.org/unpd/wpp/publications/files/key_findings_wpp_2015.pdf
  3. He, W. et al. An Aging World: 2015, U.S. Census Bureau, https://www.census.gov/content/dam/Census/library/publications/2016/dem…
  4. He, W. et al. An Aging World: 2015, U.S. Census Bureau, https://www.census.gov/content/dam/Census/library/publications/2016/dem…
  5. Who wants to live forever?, Royal Geographical Society, http://www.rgs.org/OurWork/Schools/Teaching+resources/Key+Stage+3+resou…
  6. De Flora, S. et al. The epidemiological revolution of the 20th century, University of Genoa, https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/15923399
  7. Chronic Disease Management, National Council on Aging, https://www.ncoa.org/healthy-aging/chronic-disease/
  8. Diabetes Fact Sheet, World Health Organization, http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs312/en/
  9. http://www.diabetesatlas.org/key-messages.html
  10. Number of Americans with Diabetes Projected to Double or Triple by 2050, U.S. Centers for Disease Control and Prevention, https://www.cdc.gov/media/pressrel/2010/r101022.html
  11. Global Health Observatory data – Raised Blood Pressure, World Health Organization, http://www.who.int/gho/ncd/risk_factors/blood_pressure_prevalence_text/…
  12. Heart Disease and Stroke Statistics 2017 At-a-Glance, American Heart Association, https://healthmetrics.heart.org/wp-content/uploads/2017/06/Heart-Diseas…
  13. Lee, R. Et al., Epidemiology of diabetic retinopathy, diabetic macular edema and related vision loss, Singapore Eye Research Institute, https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC4657234/
  14. Diabetic Retinopathy, The International Agency for the Prevention of Blindness, https://www.iapb.org/knowledge/what-is-avoidable-blindness/diabetic-ret…
  15. Vision impairment and blindness Fact Sheet, World Health Organization, http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs282/en/
  16. https://www.research.bayer.com/en/treating-diabetes-with-acarbose.aspx
  17. World Population Prospects, United Nations, https://esa.un.org/unpd/wpp/DataQuery/
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